¿Sigue Venus geológicamente activo?

Es en días nublados y lluviosos como hoy es cuando me hago una ligera idea de cómo tiene que ser el estar sobre la superficie de Venus, con su atmosfera perpetuamente cubierta de nubes y con una tenue iluminación solar que da a todo un aspecto realmente sombrío. Eso sí, al menos aquí no llueve ácido sulfúrico.

Uno de los misterios más importantes de Venus, y que aún sigue debatiéndose, es si sigue teniendo algún tipo de actividad geológica, ya que su perpetua nubosidad (que nos impide la observación directa de su superficie) y el escaso número de misiones que la visitan, hacen bastante difícil resolver esta cuestión: En su superficie observamos fallas, rifts y volcanes cuya edad desconocemos, por lo que podrían ser en realidad fósiles.

Pero seguramente, debido a la masa y radio de Venus, este siga teniendo un calor interno que sea capaz de mantener  procesos geológicos tales como la tectónica y el vulcanismo, por una parte proveniente del calor de su formación, y por otra de la desintegración de los elementos radioactivos, a diferencia de otros como Mercurio, Marte o nuestra propia Luna, que parecen conservar muy poco o ningún calor interno, o al menos no lo suficiente como para dar una manifestación externa.

La superficie de Venus a través de la sonda Magellan. NASA/JPL.

La superficie de Venus a través de la sonda Magellan. NASA/JPL.

Lo que sí está claro es que Venus tiene una superficie joven, con más de 1500 grandes edificios volcánicos y coladas de lava, pero evidentemente la juventud de su superficie está condicionada por un hecho destacable: La densidad de su atmósfera provoca que los meteoritos que penetren a través de esta difícilmente puedan tocar su superficie (salvo los de mayor tamaño), desintegrándose estos antes, haciendo que el número de cráteres por unidad de superficie sea por lo tanto menor y ofreciendo una sensación de juventud. No hay que olvidar que puesto que no podemos datar directamente las rocas de la superficie mediante los métodos absolutos de datación radioactiva, muchas veces tenemos que datar las superficies relativamente usando el número de cráteres y la superposición de formas del relieve.

Pues bien, desde el año 2006, año en el que llegó la sonda Venus Express a Venus, hemos ido recopilando nuevos datos sobre su posible actividad en tiempos recientes. Más concretamente, en el año 2010 se publicó un artículo describiendo nueve puntos calientes o hot spots, que son regiones volcánicas formadas por un manto anómalamente caliente y que en la Tierra da lugar a cadenas de islas como las Hawaii. Estos puntos se descubrieron en primer lugar debido a las diferencias en la composición de estos puntos con respecto a las zonas circundantes a través de los datos del instrumento VIRTIS de la Venus Express.

Estos datos a su vez son corroborados por la presencia de grandes elevaciones topográficas y anomalías positivas de la gravedad en esos puntos (estas anomalías positivas se deben a que el manto subyacente es de mayor densidad que la corteza, provocando un aumento local de la gravedad).

Además, los científicos interpretan de estos datos que esta diferente composición de los puntos indica que ha habido poca alteración de estos focos eruptivos, lo que nos da una idea de que como mucho, entraron en erupción hace 2.500.000 años según los modelos matemáticos que establecieron para determinar cuánto se meteorizan las superficies por unidad de tiempo. Es posible incluso de estos datos derivar que incluso entraron en erupción hace mucho menos tiempo, e incluso quizás sigan activos en estos momentos.

Uno de los ejemplos más claros de este vulcanismo es Idunn Mons, que se encuentra en la región de Imdr y que tiene un diámetro de 200 kilómetros y 2500 metros de altitud sobre las llanuras que le rodean.

Idunn Mons mostrando la anomalía térmica. NASA/JPL-Caltech/ESA.

Idunn Mons mostrando la anomalía térmica. NASA/JPL-Caltech/ESA.

Sin duda, Venus seguirá siendo uno de los grandes desconocidos del Sistema Solar, ya no solo por los rumores de la posible desaparición del programa espacial norteamericano, sino por las dificultades técnicas que entraña su estudio, sobretodo en superficie.

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