El típico fuego de las plataformas petrolíferas destaca mucho en las bandas térmicas del Landsat 8. NASA/USGS.

¿Están los bomberos? He visto un incendio en el Golfo Pérsico

El Golfo Pérsico es un golfo que sirve de extensión al Oceáno Índico y que se encuentra entre la Península de Arabia e Irán y que llega a medir casi 990 kilómetros de longitud, tristemente más conocido casi por la Guerra del Golfo (1990-1991) que por su geología y biodiversidad, gravemente amenazada por el transporte marítimo, la pesca y la extracción de petróleo.

Esta mañana, repasando las imágenes de los satélites Terra y Aqua ha coincidido que el ángulo de las olas del mar y una advección de polvo dejaba bien visibles las corrientes marinas y de aire perfectamente marcadas por esta coincidencia doble:

Imagen del Golfo Pérsico tomada esta mañana (12/06/2015) por el satélite Terra. NASA.

Imagen del Golfo Pérsico tomada esta mañana (12/06/2015) por el satélite Terra. NASA.

oleaje y también de la advección. Al principio he pensado que muchos de estos puntos podrían ser islas, ya que hay cientos de ellas en el Golfo Pérsico, y muchas son de pequeñas dimensiones. Precisamente el Golfo Pérsico es un “mar” poco profundo, tanto que su profundidad media es de aproximadamente unos 50 metros. O quizás también podrían ser barcos.

Estos puntitos en la imagen me han mosqueado un poco. NASA.

Estos puntitos en la imagen me han mosqueado un poco. NASA.

El caso es que como siempre he recurrido para mejorar la resolución de mi observación al satélite Landsat 8, ya que el Terra tiene una resolución máxima de 250 metros, mientras que el Landsat 8 tiene una resolución en luz visible de 30 metros, y también en varias bandas del infrarrojo.

La toma completa del Landsat 8. NASA/USGS.

La toma completa del Landsat 8. NASA/USGS.

Aparentemente, usando las bandas visibles del Landsat 8 no se ve mucho más, salvo la ciudad de Doha (Catar) y la superficie del mar, e incluso la silueta de grandes barcos… pero si uno se fija bien… ¡hay humo en el mar! ¿Cómo es posible?

Humo en mitad del Gofo Pérsico... ¿Qué puede estar pasando?. NASA/USGS.

Humo en mitad del Gofo Pérsico… ¿Qué puede estar pasando?. NASA/USGS.

El caso es que enseguida he acudido al uso de las bandas térmicas del Landsat 8 para verificar si efectivamente estábamos ante fuegos en el mar… ¿se estaría quemando algún barco?

El típico fuego de las plataformas petrolíferas destaca mucho en las bandas térmicas del Landsat 8. NASA/USGS.

El típico fuego de las plataformas petrolíferas destaca mucho en las bandas térmicas del Landsat 8. NASA/USGS.

Pues no, no se estaba quemando ningún barco. El humo negro que veíamos en las imágenes de luz visible en realidad se corresponde con la quema de gases en las 145 (en 2015) plataformas petrolíferas que hay instaladas a lo largo y ancho del Golfo Pérsico, y que casualmente es una de las mayores reservas de crudo del mundo. Este fuego sirve para quemar gases inflamables, como el metano, que pueden “contaminar” el crudo con otros elementos, o incluso para liberar presión del sistema en el caso que por una avería se deba parar la producción.

El uso de estas imágenes puede ayudarnos también a controlar el funcionamiento de los pozos y plataformas petrolíferas desde el espacio, así como para detectar manchas de contaminación que pudieran aparecer fruto de la explotación del crudo.

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