¿Evaporitas en Marte? El Opportunity encuentra yeso.

El Rover Opportunity sigue dándonos sorpresas, esta vez con el descubrimiento de una pequeña vena de un mineral que en apariencia es yeso. Este descubrimiento es especialmente importante porque, a pesar de que no es el primer descubrimiento de yeso en Marte (Las evaporitas son las rocas sedimentarias que precipitan al cristalizar las sales que hay en disolución en un cuerpo acuoso), sí que es el primer caso en el que podemos decir que se ha formado en ese mismo lugar, ya que en el caso anterior se descubrió en un campo de dunas y de momento se desconoce de dónde pudo venir el yeso que formaba parte de las dunas.

La vena de yeso, que mide unos 2 centímetros de ancha por 50 de larga aproximadamente y que ya está apodada como “Homestake”, no se parece a ninguna otra cosa que haya visto el Opportunity en sus 90 meses de viaje. Usando el espectrómetro de rayos X de su brazo robótico se pudo identificar perfectamente el azufre y el calcio, en un ratio que parece indicar que está formando yeso, porque el sulfato de calcio puede existir con diversas estructuras cristalinas.

Imagen en color de Homestake. JPL/NASA.

Imagen en color de Homestake. JPL/NASA.

Seguramente la vena se formó a partir de la disolución del calcio de rocas volcánicas, que combinado con el azufre que proviene  de otras rocas o de gases volcánicos se combinaron y depositaron en la fractura de alguna roca que la erosión posteriormente dejó expuesta.

Este descubrimiento vuelve a poner de manifiesto la existencia en Marte de cuerpos de agua más o menos efímeros a partir de los cuales pudieron formarse rocas sedimentarias, y quien sabe si en algún momento, albergar vida.

El Opportunity ya ha recorrido 34.36 kilómetros sobre la superficie de Marte, acercándose al record de recorrido fuera de una superficie que no sea la Tierra y que sostiene la misión soviética Lunokhod-2, que en 1973 recorrió 37 kilómetros sobre la Luna.

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