Europa observada desde la Galileo. Observad como la superficie apenas tiene cráteres grandes. NASA/JPL-Caltech.

¿Existen procesos de subducción en Europa?

En el Sistema Solar, tener pocos cráteres en la superficie es un indicio de juventud: Aunque en los primeros momentos de su origen el “bombardeo” de cuerpos de distintos tamaños sobre la superficie de planetas y satélites fue mucho más intenso y con el tiempo ha ido disminuyendo (¡afortunadamente!) a día de hoy siguen produciéndose impactos y formándose cráteres. En nuestro planeta estamos relativamente protegidos de los cuerpos más pequeños por nuestra atmósfera, pero hemos observado como hoy día se siguen formando cráteres de una manera activa en Marte y la Luna, por ejemplo, y también hemos sido testigos de colisiones como la del cometa Shoemaker-Levy 9 sobre Júpiter.

Europa observada desde la Galileo. Observad como la superficie apenas tiene  cráteres grandes. NASA/JPL-Caltech.

Europa observada desde la Galileo. Observad como la superficie apenas tiene cráteres grandes. NASA/JPL-Caltech.

Pues una  de las superficies más jóvenes del Sistema Solar es la de la luna de Júpiter Europa. Esto implica que desde su formación han tenido que ocurrir procesos que rejuvenezcan la corteza que observamos de tal manera que se hayan borrado muchos de los cráteres que debería de haber en su superficie si esta no se fuese renovando. El hecho de observar superficies jóvenes implica cierto grado de actividad, interna o externa, que sea capaz de mantener estos procesos.

Comparación de las superficies de Europa, Ganímedes y Calisto observadas desde la Galileo a la misma resolución. Observese como Europa está prácticamente desprovista de cráteres, mientras que en los otros dos aparecen cráteres de impacto.  Algo debe estar rejuveneciendo Europa. NASA/JPL/DLR.

Comparación de las superficies de Europa, Ganímedes y Calisto observadas desde la Galileo a la misma resolución. Observese como Europa está prácticamente desprovista de cráteres, mientras que en los otros dos aparecen cráteres de impacto. Algo debe estar rejuveneciendo Europa. NASA/JPL/DLR.

La atmósfera de Europa es muy tenue para poder justificar procesos erosivos que borraran los cráteres como ocurre en nuestro planeta en la que los cráteres van poco a poco desapareciendo por la erosión y el relleno de sedimentos. Así que algún tipo de actividad interna tendría que estar funcionando.

Ío observada desde la sonda New Horizons el 28 de Febrero de 2007. En la imagen se observan hasta 3 erupciones distintas simúltaneamente. NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute.

Ío observada desde la sonda New Horizons el 28 de Febrero de 2007. En la imagen se observan hasta 3 erupciones distintas simúltaneamente. NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute.

Sabemos que en Ío, otro de los satélites de Júpiter, tiene una gran actividad volcánica fruto de las mareas gravitatorias a las que la somete Júpiter, que es capaz de deformar incluso 100 metros la superficie del planeta, de una manera parecida a la que vemos actuar las mareas terrestres con el agua del mar y que en esta deformación la fricción es capaz de provocar elevadas temperaturas en su interior que se traduzcan en el vulcanismo que observamos. En Europa algunas observaciones sugieren la presencia de geyseres de agua en su superficie, aunque esta posibilidad está siendo discutida en la actualidad.

Entonces, ¿podría haber algún tipo de actividad interna que justificase el rejuvenecimiento de la superficie? Pues parece que sí. Un equipo de investigadores norteamericanos parece haber descubierto procesos similares a la tectónica de placas de la Tierra, pero con placas de hielo moviéndose sobre otra capa de hielo a mayor temperatura que se comporta de una manera plástica o viscosa que a su vez se encontraría sobre la hipotética capa formada por agua líquida y que tiene un gran interés desde el punto de vista de la astrobiología.

Simon A. Kattenhorn, Louise M. Prockter y Nature Geoscience.

Simon A. Kattenhorn, Louise M. Prockter y Nature Geoscience.

Concretamente este nuevo estudio, publicado en Nature Geoscience propone que determinadas formas observadas por la sonda Galileo en Europa en realidad representan zonas de subducción, lugares por donde las placas se reciclan hacia el interior al hundirse por debajo de otra placa. ¿Y las montañas que se formarían en estos procesos como en nuestro planeta, como por ejemplo la cadena de los Andes?. Los autores proponen el estudio que esta convergencia entre placas se repartiría en zonas relativamente anchas, no necesitando de una gran altura para acomodar este movimiento en la vertical. No solo eso, en Europa aparecen una depresiones asociadas a estas posibles zonas de subducción de las que podrían salir criolavas(las criolavas estan formadas por agua, aminiaco, metano en estado de vapor, líquido que se congela rápidamente por las bajas temperaturas) relacionadas con este proceso, al igual que en la Tierra observamos lavas propios de las zonas de subducción.

La superficie de Europa vista con una resolución de 180 metros desde la Galileo el 20 de Febrero de 1997. NASA/JPL/ASU.

La superficie de Europa vista con una resolución de 180 metros desde la Galileo el 20 de Febrero de 1997. NASA/JPL/ASU.

Anteriormente se habían descrito algunas formas que parecen ser lugares de formación de nueva corteza similares a las dorsales oceánicas de nuestro planeta, solo que en vez de ser lava saldría el hielo (o el agua) que se solidificaría y haría de cuña, moviendo las placas de una manera divergente a ambos lados de estas zonas. En la Tierra sería un límite de placas divergente. También hay límites transformantes en Europa, donde dos placas se mueven lateralmente la una con respecto a la otra. Así Europa sería el segundo cuerpo del Sistema Solar en el que existe un mecanismo parecido a la tectónica de placas, porque ni en Venus ni en Marte parecen preservarse detalles sobre estos procesos.

Nota: Si queréis saber algo más sobre los tipos de límites de placas, escribí el siguiente artículo en Naukas: ¿A dónde van las placas tectónicas cuando subducen?. El mismo post incluye este videoblog:

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